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the instrument

The Musician Sound And His Instrument

The quality of your sound is ensured if your musician body and your instrument literally operate on the same wave length.

Merging Your Instrument With Your Body

The musical instrument, whether it uses wind, strings or skins, acts as an amplifier of the musician’s voice directly driven by his inner vibration : to take advantage of this amplifier’s acoustics, the player aims at stimulating its resonance, and at merging with the vibration inside his body.

« Your body is your real instrument. »

« The horn is like a megaphone which amplifies the sound wave set up by the vocal cords and reed vibration. Air, even air lying still in the horn itself, becomes sound. »

The Whole Body Sings

As Alfred Tomatis describes it in The Ear And The Voice, the musician’s voice must make his body sing, hence vibrate, in order to feed his instrument and so that it sounds, again and again, and resonates.

your voice is your first instrument

Thanks to relaxation flowing down to your heels, you visualize your embouchure at the bottom of the sound column : it is revealed, at the very end of inhalation, as gently landing on the source of vibration, generating your inner sound which then spreads around, being amplified by your instrument.

« For a singer, virtuosity means neurological control of those parts of the body specialized in singing, as if it were a musical instrument. (…) Having learned to merge himself with his instrument, the great virtuoso can then become totally objective at will.« 

« It is futile to try to sing if this self-image is not integrated through a singing instrument, a vocal instrument. (Adapted by Guy Robert)« 

« A well-defined body image specific to the act of singing implies a well-organized mental attitude and finely tuned alignment, which will allow the entire body to resonate during singing.« 

Your Body Makes Your Instrument Sound

Speaking of a windplayer, his sound builds up from his vibrating air column, opened as if he pronounced the « a » vowel, as Phil Woods tells us about his saxophone sound, during a Master Class at New York University :

« You find the center of that horn for your physionomy : the node, what makes it vibrate, you know, and when you find it, it’s there. »

the violin extends the body

The sound vibration remains at the core of playing any type of instrument, as Dominique Hoppenot shows it in her Inner Violin / Le violon intérieur.

From this point of view, you may devise the violin <=> saxophone analogy : the bow <=> air column excites the string <=> reed, the vibration of which is then amplified by the violin body <=> sax tube.

« (…) the violin player should feel the violin and the bow as an extension of his own body : they both appear as outgrown from him to the point where you expand your body scheme up to the instrument boundaries.« 

« The violin and the bow then behave as revealers of your body sound and not as instruments creating music from scratch.« 

« Virtuosity is enhanced by the absolute invariance of the violin against the body, of the bow extending the arm.« 

« Your efforts are motivated by your expected improvement, which is not brought as a systematic reward from each practice session. It requires some period of time to mature and may come out when unexpected. »

Your Instrument In Your Head

As a music player, you should devote the necessary time to physically and mentally assimilate this process, aiming at unifying your instrument with your body.

« Many years of solitary introspection lead me to analyze and to understand the unconscious operations of our body, when we vibrate an instrument.« 

Then, the sound to come should be mentally anticipated and devised by the windplayer (who lets his relaxation flow down and wants to say « ah » as low as possible), before he takes and brings his instrument to his mouth :

« (…) you should be aware of everything which must be achieved before playing a sound : here is the real work. To achieve this : refrain from holding the instrument in your hands.« 

the piano mind

Concentrating on proprioceptive images drives your internal vibration to your instrument, giving life to your musical ideas over your natural breathing as if you would sing them : then your instrument amplifies and projects them around.

As soon as your instrument seems forgotten, since you are relaxing yourself on your sound center (the location of which is felt from your appropriate body preparation), you feel as if you were directly plugged to your musical speech : you do not pay attention to the so-called technical problems, and become the actual master of your instrument. To really enjoy it, you should play soft and full tones in order to better drive the sound emission.

The full sensation of your sound requires some progression, beginning with a slow, soft and precise pattern : such a practicing indeed gives time to your vibrating sound to deploy and settle in your voice, enhancing your sensations flow from your belly bottom down to your heels. Then, keeping your sound source located as low as possible, makes you hold your optimal and fat vibration of the « a » vowel longer and longer. This way, you physically understand how your musical thought can drive your instrument.

In his Art Of Piano Playing, George Kochevitsky describes this easiness sensation as resulting from the mental control on the playing apparatus, showing how your musical idea drives your instrument playing.

« { Steinhausen on the psychic origin of technique : in 1905, several months after the appearance of Rudolf Maria Breithaupt‘s Die Natürliche Klaviertechnik, Dr. Friedrich Adolph Steinhausen’s Die Physiologische Fehler und Umgestaltung der Klaviertechnik (“The Physiological Misconceptions andReorganization of Piano Technique“) was published. }

Beginning practice starts with too much expenditure of force. The elimination of too much muscle action is the real basis for developing agility.« 

« While the mind is dominating and determining this goal, the whole arm is “the animated tool“, but always, only the tool.« 

« { Ferruccio Busoni (1866-1924) was the first to emphasize consistently the importance of mental factors in the pianist’s practical work. He presented his ideas in his edition of the Bach Well-Tempered Clavichord (1894). }

Busoni suggests that, until the musical meaning becomes clear, one should not touch the instrument. Because the demands of the keyboard tend to force one to forget about musical meaning, mental practicing away from the instrument plays an important part in the preparatory work.« 

« 1/3 – When a stimulus creates excitation, the result is a discharge of impulses. Inhibition suppresses superfluous (or even harmful) excitation. The restraining, coordinating and protective role of inhibition is of utmost importance in the integrative activity of the central nervous system (…)

2/3 – Slow and extremely even playing is indispensable, not only for obtaining clear proprioceptive sensations but for strengthening the inhibitory process.

3/3 – For strengthening the inhibitory process, I recommend practicing pianissimo, extremely evenly, in slow as well as in faster tempos. The student should also be able to regulate both sudden and gradual increase or decrease in volume in any section of the composition and in any conceivable tempo. The ability to do this, plus the ability to slow down and to stop at any given moment, is the best proof of proper balance between excitatory and inhibitory processes.« 

« When a pianist realizes a given musical idea, the tonal image, the auditory stimulation (conditional stimulus), must always precede the motor reaction (unconditional stimulus), in performance as well as in practicing.« 

« The musical incentive has to be a signal provoking the motor activity. Otherwise the latter, the technique, can easily become an end in itself.« 

« Each time an intricate passage is repeated, its execution demands a new adaptation, and so acquiring technique appears as adjustment. Repetition, instead of dull drilling, now becomes a trial solution, a trial always rationally prepared.« 

« During one practice period, several conscious well-prepared repetitions of a troublesome spot in a piece can be sufficient. When we repeat that spot too many times, our attention is weakened and consequently distracted : unconscious repetition would probably obliterate the positive results we had achieved.« 

« (…) the increase of tempo while studying a musical composition should proceed gradually, and this increase must often alternate with slow and very careful playing. The ability to play evenly and the ability to slow down at any point in a passage serve as criteria of precise and sufficient inhibition. (…) Deep legato practicing is extremely useful for strengthening weak nervous processes.« 

« { Josef Hofmann (1876-1957) }

““The full acoustic picture of the music must be lodged in the mind, before it can be expressed through the hands.“ Then the “playing“ is simply the manual expression of something a pianist knows.« 

Sax And Clarinet Aligned With Your Body

More precisely, when the woodwind player lets his clarinet vibrate, after having stabilized his sound on the saxophone, he gets a better mastery from this approach, with respect to the somewhat different tension of the sound, considering the sound column should develop the same way in a well centered and verticalized manner, in order to obtain the much sought-after playing ease. 

Eddie Daniels explains with his words how he gets carried away by his clarinet :

« The clarinet disappears, and I disappear and all you hear is music. (…) It’s playing so great that I forget there is a clarinet. »

« The  clarinet is leading me. (…) Sometimes the clarinet is playing me ; sometimes I think I’m playing the clarinet : that’s when it’s wrong ! When you think you’re playing the clarinet, already there’s too much separation between you and the clarinet, and then it’s not really happening (…) so when it’s just the music. »


Le son et l’instrument

La qualité du son émis est assurée si le corps du musicien et son instrument sont littéralement sur la même longueur d’onde.

L’union du corps et de l’instrument

L’instrument, qu’il soit à vent, à cordes, à peaux, remplit pleinement son rôle en amplifiant la voix du musicien, expression directe de sa vibration intérieure : pour tirer parti de l’acoustique de cet amplificateur, l’instrumentiste vise à en stimuler la résonance, à partir de la vibration interne de son corps.

« Le véritable instrument est le corps.« 

« The horn is like a megaphone which amplifies the sound wave set up by the vocal cords and reed vibration. Air, even air lying still in the horn itself, becomes sound. »

Le corps chante

Ainsi que l’explique Alfred Tomatis dans L’oreille et la voix, la voix du musicien doit faire chanter son corps, c’est-à-dire le faire vibrer, pour alimenter son instrument et le faire sonner, re-sonner et résonner.

la voix est le premier instrument

En suivant la relaxation se déroulant jusqu’aux talons, on visualise son embouchure à la base de la colonne du son : grâce à cette image, elle vient, en fin d’inspiration, capter sans à-coup la source de la vibration, celle du chant intérieur, qui se propage alors en étant amplifié par l’instrument.

« N’est-il pas vrai que c’est la structure nerveuse qui façonne le corps et que tout instrument musical en est le prolongement dans le but bien défini de former une seule et même entité ? Ainsi le corps et l’instrument ne font qu’un. Dès lors, il y a fusion entre la musique elle-même et l’instrument par le truchement du système nerveux. Ce dernier opère réellement comme un unificateur dynamique. »

« (…) il est vain de prétendre chanter si cette image de soi n’est pas intégrée au travers d’un instrument chantant, d’un instrument vocal. »

« (…) toute une conception nouvelle s’installe, au travers de laquelle le corps devient l’instrument dont on doit jouer pour chanter. »

Le corps fait résonner l’instrument

Dans le cas d’un instrumentiste à vent, le son vient  de la vibration de sa colonne d’air ouverte comme s’il prononçait la voyelle « a », et Phil Woods parle ainsi de la résonance de son saxophone, lors d’une Master Class à New York University

« You find the center of that horn for your physionomy : the node, what makes it vibrate, you know, and when you find it, it’s there. »

le violon prolonge le corps

La résonance est centrale aussi dans tout autre instrument, comme pour le violon intérieur de Dominique Hoppenot.

Sous cet éclairage, on repère les termes de l’analogie violon <=> saxophone : l’archet <=> la colonne d’air excite la corde <=> l’anche, dont la vibration est ensuite amplifiée par la caisse du violon <=> le tube du saxophone.

« (…) le violoniste doit vivre le violon et l’archet comme une extension de son propre corps : l’un comme l’autre sont une excroissance de nous-mêmes au point que nous devons étendre notre schéma corporel jusqu’aux limites de l’instrument. »

« Violon et archet sont alors les révélateurs sonores du corps et non des instruments créant ex nihilo la musique. »

« C’est l’invariance absolue du violon sur le corps, de l’archet dans le prolongement du bras, qui favorise la virtuosité. »

« Le progrès, motivation essentielle de ses efforts, n’est pas une rémunération systématique perçue après chaque séance de travail. Il demande un certain temps de maturation et se manifeste parfois quand on ne l’attend plus. »

La tête dans l’instrument

La maîtrise de ce processus requiert le temps nécessaire à son assimilation physique et mentale, visant à unifier l’instrument et le corps du musicien :

« Des années de recherche solitaire m’ont conduit à analyser et à comprendre le travail inconscient de notre corps, lorsque nous faisons vibrer un instrument. »

Et le son à venir doit être mentalement anticipé et préparé par le musicien (qui laisse descendre la relaxation jusqu’à vouloir dire « ah » le plus bas possible), avant de prendre et de mettre en bouche son instrument :

« (…) prendre conscience de tout ce qui doit se faire avant d’en venir à émettre un son : voilà le vrai travail. Pour cela : éviter d’avoir l’instrument dans  les mains. »

le mental du piano

En se concentrant sur ses images proprioceptives, on laisse sa vibration interne se propager librement jusqu’à l’instrument, en laissant filer ses idées musicales sur sa respiration naturelle, comme si on les chantait : l’instrument est là pour les amplifier et les projeter.

Dès qu’on oublie l’instrument (puisqu’on est relaxé sur la source du son, localisée consciemment par la bonne préparation de son corps), on est en prise directe avec son discours musical : on ne se préoccupe plus des prétendues difficultés techniques, et on éprouve la maîtrise de son instrument. La jouissance arrive alors avec l’émission contrôlée d’un son très doux et plein.

Afin de ressentir intégralement cette expression sonore, il est préférable de décliner progressivement ses motifs musicaux en commençant pianissimo : alors, le son vibrant a le temps de se déployer et de se stabiliser, propageant les sensations depuis le bas du ventre vers les talons. Ensuite, le maintien aussi bas que possible de la source sonore permet d’alimenter cette vibration “grasse“ du son de la voyelle « a » de plus en plus longtemps. C’est ainsi que l’on comprend physiquement comment la pensée musicale pilote son instrument.

Dans son ouvrage The Art Of Piano Playing, George Kochevitsky décrit cette sensation d’aisance comme le résultat du contrôle mental sur le moyen d’expression (i.e. le corps du musicien), montrant comment l’idée musicale pilote le jeu sur l’instrument.

« { Steinhausen sur l’origine psychique de la technique : en 1905, plusieurs mois après la parution du livre de Rudolf Maria Breithaupt, Die Natürliche Klaviertechnik, fut publié l’ouvrage du Dr Friedrich Adolph Steinhausen Die Physiologische Fehler und Umgestaltung der Klaviertechnik (“Erreurs physiologiques et réorganisation de la technique pianistique“). }

On dépense souvent un effort physique excessif en démarrant une séance de travail instrumental. L’élimination des actions musculaires superflues est la véritable base de progrès dans l’agilité du geste. »

« Tandis que l’intellect pilote l’objectif à atteindre, l’ensemble du bras constitue “l’outil du geste“, et seulement l’outil.« 

« { Ferruccio Busoni (1866-1924) fut le premier à insister sur l’importance du rôle mental dans l’exercice pianistique. Il présenta ses idées dans Le Clavier Bien Tempéré De Bach (1894). }

Busoni suggère de ne pas toucher à l’instrument tant que le message musical n’est pas clair. Comme les exigences du clavier poussent le pianiste à oublier ce message, l’exercice par l’intellect sans l’instrument  prend toute sa place dans le travail préparatoire. »

« 1/3 – La stimulation de l’excitation provoque une décharge impulsive. Alors que l’inhibition annule l’excitation superflue (ou même douloureuse). Ce rôle réducteur, liant et protecteur de l’inhibition revêt une importance primordiale dans l’activité intégratrice du système nerveux central (…).

2/3 – Jouer de son instrument doucement et de façon la plus égale possible est indispensable, non seulement pour obtenir des sensations proprioceptives précises, mais aussi afin de renforcer le processus d’inhibition.

3/3 – Pour renforcer ce processus d’inhibition, je recommande de travailler l’instrument pianissimo, de façon très uniforme, dans des tempos lents et rapides également. En outre, le musicien doit savoir contrôler à tout moment les variations de volume et de tempo aussi bien subites que progressives. Cette capacité, en plus de la possibilité de ralentir et de s’arrêter à la demande, s’avère la meilleure preuve du bon équilibre entre les processus excitateur et inhibiteur. »

« Lorsqu’un pianiste concrétise une idée musicale, l’image sonore et la stimulation auditive (le stimulus conditionnel) doivent toujours précéder la réaction motrice (le stimulus inconditionnel), aussi bien en situation de concert qu’en travail de répétition.« 

« L’incitation musicale doit être le signal déclencheur de l’activité motrice. Sans cela, la technique peut prendre le pas et devenir une fin en soi.« 

« Chaque répétition d’un passage délicat exige une nouvelle adaptation, et le développement de la technique apparaît ainsi comme un ajustement constant. Répéter, plutôt qu’un bête annonement, aboutit effectivement à un véritable test, une vérification préparée rationnellement.« 

« Pendant une séance de travail, il peut être suffisant de ne répéter que quelques fois un passage difficile, à condition qu’il soit consciemment et soigneusement préparé. Si ce passage est joué à de trop nombreuses reprises, l’attention faiblit et se disperse : une répétition inattentive pourrait annuler les bienfaits obtenus par le travail précédent.« 

« (…) l’accélération du tempo en cours d’exercice musical doit s’appliquer progressivement, et alterner avec des passages joués lentement et très attentivement. La capacité de jouer de façon égale et celle de ralentir à tout moment apparaissent comme des critères d’inhibition précise et suffisante. (…) La pratique de longues liaisons legato est aussi de nature à renforcer les processus nerveux peu affirmés.« 

« { Josef Hofmann (1876-1957) }

“L’image sonore de la musique à venir doit se développer mentalement avant de s’exprimer par les mains.“ Alors, le “jeu “ ne devient que l’expression par ses mains de l’idée du pianiste.« 

Sax et clarinette au corps

Pour revenir aux instruments à vent, lorsqu’on fait vibrer la clarinette, après avoir stabilisé sa sonorité au saxophone, cette approche donne du recul par rapport à la tension différente de la matière sonore : finalement, on doit être centré et verticalisé dans sa colonne de son de la même façon pour les deux instruments, afin d’obtenir l’aisance recherchée.

Eddie Daniels explique à sa manière comment il se fait emporter par sa clarinette :

« The clarinet disappears, and I disappear and all you hear is music. (…) It’s playing so great that I forget there is a clarinet. »

« The  clarinet is leading me. (…) Sometimes the clarinet is playing me; sometimes I think I’m playing the clarinet : that’s when it’s wrong ! When you think you’re playing the clarinet, already there’s too much separation between you and the clarinet, and then it’s not really happening (…) so when it’s just the music. »